La medicina tradicional china (MTC) se cuenta entre las medicinas alternativas y se cree que constituye el sistema médico más antiguo conocido.

Que es eficaz contra numerosas patologías es una creencia bastante extendida, incluso sin necesidad de recurrir a datos estadísticos. Pero que fuera posible partir de ahí para llegar al Premio Nobel de Medicina y Fisiología no era nada obvio. En cambio, este es exactamente el camino que ha seguido el chino de 85 años Youyou Tu , una de las principales figuras de la Academia de Medicina Tradicional China de Pekín, que ayer fue galardonado con el prestigioso premio, compartiéndolo con la pareja formada por el irlandés William C. Campbell y el japonés Satoshi Omura: la mitad de los 855.000,00 € irán para ella , mientras que los otros dos compartirán la otra parte.

Youyou Tu

Para los tres fue un reconocimiento al desarrollo de nuevas terapias particularmente eficaces en la lucha contra las enfermedades parasitarias : para Youyou Tu el objetivo era la malaria y el tratamiento está vinculado a un fármaco de origen vegetal, el Artemisinina , obtenida de la planta medicinal Artemisia Annua ; para los otros dos el objetivo es el tratamiento de algunas infecciones de origen parasitario gracias a la acción de Avermectin y su versión mejorada Ivermectin.

Hablamos con Donatella Taramelli, profesora de Patología General en el Departamento de Ciencias Farmacológicas y Biomoleculares de la Universidad de Milán, sobre Youyou Tu y su descubrimiento ahora galardonado con el Premio Nobel.

Entrevista a Donatella Taramelli

¿ Sigue siendo el flagelo de la malaria tan grave y generalizado en todo el mundo?

Lamentablemente,  , aunque el fenómeno sea subestimado por la opinión pública de naciones como la nuestra. Los datos son impresionantes, especialmente en África, el sudeste asiático y América del Sur, y por lo tanto en todo el cinturón tropical. Las estimaciones contenidas en el último informe de la OMS de 2014 hablan de 400 millones de casos al año ; la mayor mortalidad se produce en África y afecta a niños menores de cinco años.

La causa es siempre la conocida …

Es el parásito del género Plasmodium que se transmite por las picaduras del mosquito anofeles : es ella quien lo toma de las personas infectadas, lo hace reproducir en su intestino y lo inyecta en otros sujetos. Por tanto, conviene hacer un tratamiento preventivo eliminando los mosquitos, pero el principal problema no son ellos, que viven unos días y no vuelan más de doscientos metros; aún mejor es llegar a la raíz del problema, tratando a los portadores de la infección .

Entonces tenemos que hablar de drogas. Antes del descubrimiento ahora ganador del Premio Nobel, ¿cuáles eran las terapias y cuán efectivas eran?

Es bien conocido el uso de la quinina , que conocemos desde que los jesuitas la trajeron del Perú y que todavía se usa; pero tiene muchos efectos secundarios y luego encuentra fenómenos de resistencia . Sin embargo, su ingrediente activo solo se descubrió en el siglo pasado. A partir de la quinina, durante la Segunda Guerra Mundial, se obtuvo la cloroquina como producto sintético, que fue muy importante como fármaco de bajo costo, muy biodisponible y activo por vía oral. El problema es que después de mediados de siglo en el sudeste asiático, la resistencia del parásito a la cloroquina comenzó a crecer ; resistencia que luego se extendió y la hizo ineficaz .

Entonces, afortunadamente, se descubrió este nuevo ingrediente activo extraído de Artemisia Annua: ¿cuál es el valor de los descubrimientos de Youyou Tu?

L ‘ Artemisia annua y sus propiedades terapéuticas en la medicina tradicional china ya eran bien conocidas: tenemos documentos que datan del 168. C., como el Discurso sobre 55 tratamientos para diferentes enfermedades, que hablan de sus propiedades antifebriles . El mérito de Youyou Tu fue aislar el principio activo , después de haber realizado un cribado exhaustivo de los cientos de plantas indicadas por la medicina china para el tratamiento de la fiebre palúdica.. Fue ella quien tuvo la intuición de ir a buscar extractos tradicionales, remontando todo el camino histórico; un poco como lo estamos haciendo ahora con algunas plantas de la medicina tradicional africana. En realidad, fue un gran trabajo por parte de un grupo que ella dirigió, también fuerte en sus habilidades analíticas como licenciada en química. Además del aislamiento de la molécula, la ventaja fue haber encontrado un método muy eficaz para la purificación y cristalización de la molécula: un método que todavía se utiliza en la actualidad.

¿Cuándo ocurrió el descubrimiento?

La primera publicación es de 1977 . La historia comenzó durante la Guerra de Vietnam y es una historia interesante. Fue Vietnam del Norte el que pidió ayuda a la China de Mao, en plena revolución cultural, para tener un fármaco eficaz contra la malaria que diezmaba a las tropas. Así comenzó el Proyecto 523, en el que participaron varios grupos entre ellos el de Youyou Tu, que supo extraer el principio activo de las plantas, desarrollar la metodología adecuada para mantenerlo activo y encontrar el primer derivado ella misma y luego dárselo a una gran empresa farmacéutica china. la posibilidad de producirlo. Todo dentro de 6-7 años, que es un momento envidiable para un nuevo fármaco.