La médecine traditionnelle chinoise (MTC) fait partie des médecines alternatives et est considérée comme le plus ancien système médical connu.

Son efficacité contre de nombreuses pathologies est une croyance assez répandue, même sans qu’il soit nécessaire de recourir à des données statistiques. Mais qu’il soit possible de partir de là pour arriver au prix Nobel de médecine et de physiologie n’était pas du tout évident. Au lieu de cela, c’est exactement le chemin suivi par le chinois Youyou Tu , maintenant âgé de 85 ans , l’une des figures de proue de l’Académie de médecine traditionnelle chinoise de Pékin, qui a reçu hier le prestigieux prix, le partageant avec le couple formé par l’Irlandais William C. Campbell et la japonaise Satoshi Omura: la moitié des 855 000,00 € lui reviendra , tandis que les deux autres se partageront l’autre partie.

Youyou Tu

Pour les trois c’était une reconnaissance pour le développement de nouvelles thérapies particulièrement efficaces dans la lutte contre les maladies parasitaires : pour Youyou Tu la cible était le paludisme et le traitement est lié à un médicament d’origine végétale, le Artémisinine , obtenue à partir de la plante médicinale Artemisia Annua ; pour les deux autres l’objectif est le traitement de certaines infections d’origine parasitaire grâce à l’action de l’Avermectine et de sa version améliorée Ivermectine.

Nous parlons à Donatella Taramelli, professeur de pathologie générale au Département des sciences pharmacologiques et biomoléculaires de l’Université de Milan, de Youyou Tu et de sa découverte qui a maintenant reçu le prix Nobel.

Entretien avec Donatella Taramelli

Le fléau du paludisme est-il encore si lourd et répandu dans le monde?

Malheureusement, oui , même si le phénomène est sous-estimé par l’opinion publique de nations comme la nôtre. Les données sont impressionnantes, notamment en Afrique, en Asie du Sud-Est et en Amérique du Sud, et donc dans toute la ceinture tropicale. Les estimations contenues dans le dernier rapport de l’OMS de 2014 parlent de 400 millions de cas par an ; la plus grande mortalité survient en Afrique et touche les enfants de moins de cinq ans.

La cause est toujours connue …

C’est le parasite du genre Plasmodium transmis par les piqûres du moustique Anopheles : c’est elle qui le prend à des personnes infectées, le fait se reproduire dans son intestin et l’injecte à d’autres sujets. Il est donc juste de faire un traitement préventif en éliminant les moustiques, mais le problème principal n’est pas eux, qui vivent quelques jours et ne volent pas à plus de deux cents mètres; mieux vaut aller à la racine du problème en traitant les porteurs de l’infection .

Il faut donc parler de drogue. Avant la découverte aujourd’hui lauréate du prix Nobel, quelles étaient les thérapies et dans quelle mesure étaient-elles efficaces?

L’ usage de la quinine est bien connu , que nous connaissons depuis que les jésuites l’ont amenée du Pérou et qui est encore en usage; mais il a de nombreux effets secondaires et rencontre alors des phénomènes de résistance . Cependant, son ingrédient actif n’a été découvert qu’au siècle dernier. À partir de la quinine, pendant la Seconde Guerre mondiale, la chloroquine a été obtenue en tant que produit synthétique, ce qui était très important en tant que médicament oralement actif à faible coût, très biodisponible. Le problème est qu’après le milieu du siècle en Asie du Sud-Est, la résistance du parasite à la chloroquine a commencé à augmenter ; résistance qui se répandit alors et la rendit inefficace .

Puis heureusement ce nouvel actif extrait de l’Artemisia Annua a été découvert: quelle est la valeur des découvertes de Youyou Tu?

L ‘ Artemisia annua et ses propriétés thérapeutiques en médecine traditionnelle chinoise étaient déjà bien connues: nous avons des documents datés de 168. C., comme le Discours sur 55 traitements pour différentes maladies, qui parlent de ses propriétés anti-fièvre . Le mérite de Youyou Tu était d’ isoler le principe actif , après avoir effectué un criblage approfondi de toutes les centaines de plantes indiquées par la médecine chinoise pour le traitement de la fièvre paludéenne.. C’est elle qui a eu l’intuition d’aller chercher des extraits traditionnels, remontant tout le chemin historique; un peu comme nous le faisons actuellement avec certaines plantes de la médecine traditionnelle africaine. En réalité, c’était un excellent travail pour un groupe qu’elle dirigeait, également fort de ses compétences analytiques en tant que diplômée en chimie. En plus de l’isolement de la molécule, l’avantage était d’avoir trouvé une méthode très efficace pour la purification et la cristallisation de la molécule: une méthode qui est encore utilisée aujourd’hui.

Quand la découverte a-t-elle eu lieu?

La première publication date de 1977 . L’histoire a commencé pendant la guerre du Vietnam et est une histoire intéressante. C’est le Nord-Vietnam qui a demandé l’aide de la Chine de Mao, en pleine révolution culturelle, pour avoir un médicament efficace contre le paludisme qui décimait les troupes. C’est ainsi qu’a débuté le projet 523, impliquant plusieurs groupes dont celui de Youyou Tu qui a pu extraire le principe actif des plantes, développer la méthodologie adaptée pour le maintenir actif et trouver elle-même le premier dérivé puis le donner à une grande société pharmaceutique chinoise. la possibilité de le produire. Le tout dans un délai de 6 à 7 ans, ce qui est une période enviable pour un nouveau médicament.